睽違52年 美太空飛行器再登月

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無人月球登陸器「奧德修斯號」成功着陸月球,也成爲歷來首個登月的民間太空飛行器。 (彭博資訊)

直覺機器公司(Intuitive Machines)打造的無人月球登陸器「奧德修斯號」,22日成功在月球南極附近着陸,這不光是美國時隔50多年再次重返月球,也成爲歷來首個登月的民間太空飛行器,爲美國商用太空發展的重大里程碑,激勵直覺機器公司23日早盤股價飆漲逾28%。

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綜合彭博、英國金融時報(FT)等外電報導,奧德修斯號於美東時間22日下午6時23分,在月球南極附近一個名爲馬拉柏特環形山A點(Malapert A),以完好無損之姿,安全着陸。

剛登上月球時,任務控制中心一度與奧德修斯號短暫失聯。不過,大約15分鐘後,終於收到微弱的訊號,確認直立向上,並開始發送數據。

美國太空總署(NASA)署長尼爾森(Bill Nelson)在網路直播中宣佈:「今天是美國半個多世紀以來首次重返月球,展現了NASA商業夥伴關係的實力和決心。」

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美國上次登月是在1972年12月11日,當時是阿波羅17號最後一次載人登月任務,兩名太空人塞爾南(Gene Cernan)及施密特(Harrison Schmitt)在月球表面降落。

如今,奧德修斯號在今年2月15日藉由SpaceX的獵鷹9號火箭發射升空,六天後進入繞月軌道,但在最後一刻,雷射導引測距儀失靈,所以奧德修斯必須繞行更久,在任務控制中心的工程師解決這個導航故障問題後,才完成登月壯舉。

NASA爲這次飛行任務支付1億1,800萬美元,在奧德修斯號上放置六組科學酬載(payload),包含從月球觀測太空天候的儀器。奧德修斯號另攜帶六個商業客戶的東西,包含藝術家昆斯(Jeff Koons)的雕塑作品。

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奧德修斯號由太陽能供電,所以會在日光照射下運作14天左右。這次的IM-1登月任務,是直覺機器公司規劃三次任務中的首次,會蒐集月球環境資料的科學儀器,獲得的資料將提供NASA的「阿提米絲」(Artemis)計劃作準備,希望最快在2026年再度將太空人送上月球。

隨着各國展現對太空的企圖心,許多公司都想成爲第一家讓民間太空飛行器送上月球的公司,時至今日才取得成功。Astrobotic Technology繼上月失敗後,今年稍晚會進行第二次嘗試。Firefly Aerospace今年也規劃類似任務。

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